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Por qué la próxima revolución tecnológica en carne alternativa es el pollo

La temporada de barbacoas en el patio trasero está a la vuelta de la esquina, y está claro que este ha sido un año tremendo para la carne de origen vegetal. Hace varios meses, Beyond Meat se asoció con Carl’s Jr. y Del Taco para ofrecer sus hamburguesas y crumbles a base de plantas. Más recientemente, Burger King anunció el lanzamiento a nivel nacional de un Whopper hecho con una hamburguesa vegetariana desde el inicio de Impossible Foods. Estas y otras empresas líderes en el sector de la carne vegetal apostaron fuerte por la carne de vacuno, y vaya si valió la pena. Pero algunas empresas ya tienen los ojos puestos en la próxima revolución tecnológica de la carne: el pollo.

Mientras que las alternativas de carne de res pueden estar recibiendo la mayor parte de la atención últimamente, el pollo a base de animales es el campeón indiscutible de los platos americanos. A partir de 1992, por primera vez en la historia, el pollo se hizo más popular que la carne de res en Estados Unidos. Según datos del Departamento de Agricultura de Estados Unidos, en 2018, los estadounidenses comieron un récord de 93 libras de pollo por persona, y se proyecta que en 2019 se consumirá aproximadamente la misma cantidad, es decir, más del 50 por ciento de la carne de res.

¿Por qué el meteórico aumento del consumo de pollo? Muchos factores juegan un papel, pero dos se destacan. En primer lugar, en una encuesta, el 88 por ciento de los consumidores dijeron que piensan que el pollo es más saludable que la carne de res o de cerdo (aunque la evidencia reciente sugiere que esto podría no ser cierto). En segundo lugar, el precio: según el economista del sector agroalimentario Jayson Lusk, «a principios de la década de 1970, una libra de carne de vacuno era aproximadamente 2,5 veces más cara que una libra de pollo, y esta cifra fue aumentando con el tiempo. Hoy en día, la carne es cuatro veces más cara que el pollo».

Para satisfacer esta demanda, las compañías de alimentos han comenzado a lanzar al mercado alternativas de pollo. Perdue Foods en asociación con Better Meat Co. está promocionando una línea de productos de pollo que mezclan pollo y vegetales – una mezcla de coliflor y garbanzos formada en nuggets de pollo, panqueques y hamburguesas – que llegará a los minoristas de todo el país en septiembre. Tyson Foods está promoviendo el hecho de que comenzará a vender nuggets hechos de proteína de guisantes en las tiendas de comestibles este verano. Un nuevo participante en la incursión, Rebellyous Foods, pretende acaparar el mercado de pollo frito sin carne reduciendo los costes de la carne de origen vegetal.

En el Reino Unido, KFC acaba de anunciar que está probando una hamburguesa vegetariana de pollo en tiendas de toda Inglaterra. La hamburguesa Imposter Burger tiene un filete hecho de Quorn, recubierto con las hierbas y especias de la Receta Original del Coronel. Resultó ser tan popular que se agotó en un par de días.

Si bien es cierto que ya hay muchos productos de pollo a base de plantas en el mercado, se puede decir que se han quedado atrás de la innovación sin precedentes que hemos visto en su homólogo de la carne roja. De hecho, la inversión en investigación y desarrollo de productos de pollo comparables parece haber sido superada con creces por productos de carne roja como la hamburguesa Beyond Burger y la hamburguesa Impossible Burger. Sin embargo, estos acontecimientos recientes podrían indicar un cambio. Y hay mucho en juego para conseguir que el pollo a base de plantas sea el correcto.

Nueve de cada diez animales terrestres matados por la carne son pollos. La inmensa mayoría se crían en granjas industriales, donde están confinadas en edificios oscuros, parecidos a almacenes, cada uno de los cuales cuenta con decenas de miles de pollos. Este confinamiento intensivo genera suciedad y enfermedades, y muchos sufren graves problemas de salud como resultado de ello, incluyendo enfermedades respiratorias crónicas e infecciones bacterianas. (McDonald’s, por ejemplo, sigue teniendo pollos que han sido criados para crecer tan grandes, tan rápido que muchos ni siquiera pueden caminar sin dolor. Sin embargo, Burger King, Subway, Jack in the Box y más de 100 compañías de alimentos se han comprometido a eliminar este abuso.) Además, la avicultura es una de las principales causas del cambio climático, ya que los métodos de producción producen inherentemente dióxido de carbono, óxido nitroso, metano y otras emisiones de gases de efecto invernadero a la atmósfera. Y nuestro romance culinario con el pollo puede ayudar a explicar por qué sólo uno de cada 10 adultos recibe suficientes frutas o verduras.

La realidad es que la mayoría de los consumidores no eligen los alimentos basándose en estas cuestiones éticas, ambientales y de salud. Más bien, deciden qué comer basándose en el precio, el sabor y la conveniencia. Por lo tanto, la única manera de resolver estos problemas es si las empresas son capaces de desarrollar alternativas de pollo que sean tan baratas, deliciosas y comunes como la carne de animales, como ya lo han hecho la hamburguesa Imposible y la hamburguesa Beyond Burger. Al invertir más investigación y desarrollo en productos de pollo a base de plantas, es posible que no pase mucho tiempo antes de que más consumidores estén pidiendo más de ellos.

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