Mapas de temperatura desde el espacio

Los científicos están desarrollando un sistema satelital para registrar las temperaturas de los campos de cultivo individuales.

El objetivo es estudiar las temperaturas de la tierra para estimar el uso del agua por parte de las plantas y mostrar cómo transfieren el agua de vuelta a la atmósfera.

Los datos también ayudarán a monitorear la cantidad de agua disponible para cultivar y la forma en que están respondiendo a la sequía.

Se está estudiando la posibilidad de incluir el nuevo sistema en el programa de observación de la Tierra de la UE, Copérnico.

Sería una adición al número cada vez mayor de satélites de la Unión que llama los centinelas.

Un equipo dirigido por el profesor Martin Wooster en el King’s College London, Reino Unido, está explorando opciones para la próxima fase del programa coordinado por la UE y la Agencia Espacial Europea.

«El principal objetivo científico es beneficiar a la agricultura y aumentar la producción agrícola», dijo a BBC News.

«Examinar nuestro planeta y su medio ambiente para el beneficio final de las personas es tan importante con los desafíos mundiales cada vez más apremiantes a los que nos enfrentamos, y la teledetección desde satélites es una forma clave de proporcionar una visión global y coherente que podemos utilizar para rastrear y responder a los cambios a corto y largo plazo».

Satellite image

La investigación del Prof. Wooster es parte del desarrollo de un concepto de satélite llamado la misión de Monitoreo de la Temperatura de la Superficie de la Tierra (LSTM).

El trabajo es parte de un esfuerzo coordinado entre la agencia espacial estadounidense (NASA) y Esa.

El sistema LSTM sería capaz de identificar las temperaturas de campos individuales de unos 40 m de diámetro, más de 10 veces más detalladas que las que proporciona el actual mapeo de temperatura de la superficie terrestre del satélite Sentinel.

La mayor precisión haría que la temperatura de la tierra fuera mucho más útil para la agricultura.

LSTM permitiría a los investigadores calcular en tiempo real la cantidad de agua que necesitan las diferentes plantas en las diferentes áreas y la frecuencia con la que deben ser regadas.

También podría utilizarse para ayudar a los modelos informáticos a predecir las condiciones de sequía.

Como primer paso, el profesor Wooster recogerá mapas de calor aéreo de Londres y de varias zonas agrícolas del resto del Reino Unido, Italia y Alemania.

Usará uno de los generadores de imágenes térmicas aéreas más sensibles jamás construidos – el Espectrómetro de Emisiones Térmicas Hiperespectrales (HyTES) – que será volado en un avión Twin Otter.

Se trata de imágenes «estándar de oro» en las que se registran cuidadosamente los detalles de las condiciones del suelo y la respuesta de los cultivos a la sequía.

Los datos se utilizarán para diseñar y calibrar el sistema de imágenes destinado a LSTM.

HyTes

La esperanza es que el LSTM pueda convertirse en una nave espacial operativa en algún momento de la próxima década.

El Reino Unido cuenta con algunos de los mejores científicos e ingenieros de observación de la Tierra del mundo. Pero la participación continuada de Gran Bretaña en el programa Copérnico, financiado por la UE, dista mucho de ser segura después de que el Reino Unido abandone la Unión.

El gobierno del Reino Unido ha dicho en repetidas ocasiones que desea asociarse a Copérnico cuando se convierta en un «tercer país». Sin embargo, esto tendrá que ser negociado.

«Creemos que es realmente importante que la participación continua del Reino Unido en Copérnico se negocie como parte de nuestra futura relación con la UE y sus estados miembros», dijo el profesor Wooster a BBC News.

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