Tecnología

Las aplicaciones no proporcionan una ayuda fiable para la prevención del suicidio

Un estudio encontró números de líneas telefónicas de crisis que no funcionan en seis aplicaciones

Un puñado de aplicaciones para el manejo de la depresión y la prevención del suicidio – descargadas millones de veces – incluían información de contacto incorrecta o no funcional para las líneas de ayuda de la crisis suicida, según un nuevo análisis. Si bien las aplicaciones pueden ofrecer a las personas con pensamientos o conductas suicidas un importante salvavidas, a los expertos les preocupa que muchas de las aplicaciones disponibles en el Apple App Store o en Google Play no sigan las mejores prácticas ni conecten a las personas con los recursos adecuados.

Las aplicaciones para el control de la depresión y la prevención del suicidio pueden desempeñar un papel importante: muchas personas se sienten más cómodas al buscar información o ayuda en Internet e informan de que es más fácil hacer preguntas y compartir problemas en Internet que hablar con una persona cara a cara. Pero eso hace que sea aún más importante que las herramientas digitales a las que recurre la gente estén a la altura de los más altos estándares de prevención.

«No sólo no podría haber nada útil en ellos, sino que podrían ser perjudiciales», dice Igor Galynker, director del Laboratorio de Investigación y Prevención de Suicidios del Monte Sinaí Beth Israel en Nueva York. Otros expertos también se preocuparon por las personas que dependen de aplicaciones no reguladas para tratar la prevención del suicidio. «La información incorrecta o incluso dañina podría resultar en un resultado muy problemático», escribió Nadine Kaslow, psicóloga jefe de Grady Health System, en un correo electrónico a The Verge.

En el nuevo análisis, publicado en la revista BMC Medicine, los autores evaluaron 69 aplicaciones dirigidas a personas con depresión, evaluaron el riesgo de suicidio o dieron consejos para la prevención del suicidio. No incluían ninguna aplicación dirigida a los proveedores de atención de la salud, o que conectara a los usuarios directamente con los médicos o consejeros.

Las evaluaciones buscaban ver cuántas de las seis estrategias amplias basadas en la evidencia para la prevención del suicidio empleaban las aplicaciones. Los autores analizaron específicamente las estrategias que han sido desarrolladas por grupos de expertos en los Estados Unidos, el Reino Unido y la Organización Mundial de la Salud. Por lo general, buscaban ver si cada aplicación hacía un seguimiento de los pensamientos suicidas, si incluía la posibilidad de crear un plan de seguridad para un usuario con pensamientos suicidas o si recomendaba actividades para disuadir los pensamientos. También buscaron si las aplicaciones proporcionaban materiales educativos sobre los factores de riesgo de suicidio, si podían incluir la información de contacto de la red de apoyo del usuario y si proporcionaban una forma de acceder a la asesoría de emergencia.

Apenas el siete por ciento de las aplicaciones incluía las seis estrategias, incluida Stay Alive, desarrollada por el grupo Grassroots Suicide Prevention del Reino Unido. La mayoría de las aplicaciones sólo incluían una, dos o tres de las estrategias. La aplicación de gestión de la depresión 7 Cups, por ejemplo, evalúa el estado de ánimo y conecta a los usuarios a una línea de ayuda en caso de crisis, pero no ofrece a los usuarios las otras cuatro herramientas recomendadas. En el momento del análisis, 46 de las aplicaciones incluían el acceso a una línea de ayuda en caso de crisis dentro de la aplicación. Sin embargo, de las que sí lo hicieron, seis tenían números de teléfono que no funcionaban. Los autores señalan que informaron del problema a los desarrolladores de la aplicación, y dos de las seis han corregido los errores desde entonces, según el documento.

Los hallazgos no fueron sorprendentes porque muchas aplicaciones de salud para otras afecciones no siguen directrices basadas en la evidencia, escribieron los autores del estudio Josip Car, director de la Unidad de eSalud Global del Colegio Imperial de Londres, y Laura Martinengo, estudiante de doctorado de la Universidad Tecnológica de Nanyang en Singapur, en un mensaje de correo electrónico a The Verge. Sin embargo, dijeron que es particularmente decepcionante ver en esta área de la salud. «El suicidio es [literalmente] una cuestión de vida o muerte y uno esperaría que los que quisieran ayudar siguieran los estándares de las mejores prácticas», dijeron.

Su análisis mostró que hay poca supervisión de la información específica contenida en estas aplicaciones. «Nuestros hallazgos muestran que la información podría no estar corroborada y demuestra claramente la falta de autorregulación y autocontrol del sector», escribieron en el documento.

Las directrices para desarrolladores de la App Store de Apple dicen que las aplicaciones que podrían proporcionar información médica inexacta pueden ser revisadas más de cerca por Apple, y Google Play dice que las aplicaciones con contenido médico engañoso están violando sus políticas. The Verge ha enviado dos veces un correo electrónico a Google y a Apple para que envíen sus comentarios, y los actualizará con su respuesta.

Conectar a los usuarios a una línea telefónica de ayuda al suicida que no funciona es claramente terrible, pero averiguar la eficacia de las otras aplicaciones sigue siendo difícil. Actualmente, los proveedores de salud tienen muy pocas maneras de estudiar las posibles consecuencias positivas o negativas que estas aplicaciones pueden tener. Para agravar el problema, los investigadores tampoco están totalmente seguros de que las estrategias desarrolladas en los entornos clínicos para prevenir el suicidio sigan siendo eficaces cuando se incorporan a las plataformas digitales.

«La mayoría de las aplicaciones no tienen mucha evidencia científica que respalde su eficacia», dijo Kaslow. En este momento, las aplicaciones podrían complementar la atención de un médico o profesional, pero no deberían usarse como la única herramienta de tratamiento o gestión para la depresión o la ideación suicida, dijo.

Sería difícil para la gente que busca en la tienda de aplicaciones averiguar por su cuenta qué aplicaciones tienen funciones basadas en la evidencia, apuntaron Car y Martinengo, por lo que los usuarios deberían ser precavidos, e idealmente hablar con su médico antes de comenzar a usar una. Pero la carga de la investigación de las aplicaciones no debería recaer sobre las personas vulnerables que luchan por su salud mental, y no todo el mundo está dispuesto o es capaz de ir al médico. «Por tanto, instamos a los desarrolladores de estas aplicaciones, que consideramos de vital importancia, y a las tiendas de aplicaciones de Apple y Google a que aumenten urgentemente la calidad y seguridad de estas aplicaciones y sigan los estándares de mejores prácticas», dijeron.

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