Tecnología

El ‘tiempo frente a la pantalla’ ha terminado

El debate sobre el tiempo frente a una pantalla suele ir acompañado de una buena dosis de regaños: La experiencia digital es un hábito ruinoso, semejante a las papas fritas rizadas, apuestas en peleas de gallos o beber whisky con el desayuno.

Mientras tanto, los científicos sociales que están tratando de estudiar los efectos psicológicos reales del tiempo frente a una pantalla se encuentran en un aprieto. Por un lado, buena suerte para encontrar un «grupo de control» de personas que viven la vida no digital o cualquier cosa cercana a ella. Los niños recogen los aparatos a una edad temprana, y en la adolescencia pasan seis horas al día y más en las pantallas, con teléfonos, computadoras portátiles y iPads, bebiendo de la espita de Netflix, Hulu y YouTube.

Además, las medidas estándar como el «uso diario medio de Facebook» ya no tienen prácticamente sentido. Considere lo que una persona puede hacer en el tiempo que se tarda en esperar el autobús: enviar mensajes de texto, ver una comedia de sketches, jugar a un videojuego, comprar entradas para un concierto, tomar cinco selecciones, cada una con un par de orejas de dibujos animados diferentes.

Aprender cómo ese comportamiento moldea la experiencia de vida de un individuo requiere un enfoque completamente nuevo, uno que reconozca que el tiempo frente a una pantalla no es un mero hábito sino ahora una forma de vida. Así lo sostuvo recientemente un consorcio de científicos sociales y de datos en la revista Human-Computer Interaction. La frase «tiempo frente a la pantalla», señalaron, es demasiado amplia para ser científicamente útil; no puede capturar remotamente el fragmentado y siempre cambiante torrente de imágenes que constituye la experiencia digital.

«Es muy contraintuitivo decirlo en este momento, pero el hecho es que nadie sabe realmente lo que la gente está viendo en sus pantallas», dijo Byron Reeves, profesor de comunicaciones en Stanford y autor en el periódico. «Para entender lo que está pasando, necesitamos saber qué es exactamente eso.»

Los investigadores han vinculado el tiempo que pasan a diario en plataformas específicas, como Facebook, a medidas de bienestar y salud mental. Pero para construir una comprensión más convincente de los efectos de la experiencia digital, necesitarán mucho más, argumenta el nuevo documento. Los científicos necesitan mirar por encima de los hombros de las personas, digitalmente hablando, y registrar todo, en cada dispositivo, que un individuo ve, hace y escribe. Los investigadores llaman a este registro de grano ultra fino un «screenoma», adaptando el concepto de «genoma», el plano completo de la herencia genética propia. La pantalla diaria de cada persona es igualmente única, una serie secuencial y desarticulada de pantallas.

«El punto es que tu hilo es tuyo, el mío es mío, y lo usamos para regular nuestras emociones, para equilibrar los hechos con la diversión, de nuestra propia manera idiosincrásica», dijo el Dr. Reeves, cuyos colegas en el trabajo incluyeron investigadores de la Universidad Estatal de Penn, la Universidad de Boston, Apple Inc. y el Instituto de Investigación Toyota. «No estamos obligados a que las compañías de medios organicen o dirijan lo que hacemos.»

Al argumentar para desarrollar tal enfoque, los investigadores presentaron los hilos digitales de varias docenas de personas, grabados con consentimiento: capturas de pantalla tomadas cada pocos minutos por períodos que van desde un día hasta varios días. Esos registros mostraban que la gente cambiaba de una actividad de pantalla a otra continuamente, cada 20 segundos en promedio, y rara vez pasaban más de 20 minutos ininterrumpidos en una sola actividad, incluso en una película de largometraje.

El hilo digital de una participante reveló cuándo durante el día su uso de la pantalla estaba más y menos concentrado, y dónde estaba durante esos períodos. El registro de otro sujeto dejó claro por qué dejó de leer una noticia sobre una pareja que fue arrastrada de un vuelo de United Airlines y cambió a otro sitio: para confirmar sus propias reservas en United para un próximo viaje.

Tal vez lo más intrigante es que el trabajo presentó gráficas codificadas por colores de los hilos digitales de 30 estudiantes universitarios, monitoreados durante cuatro días. Los gráficos revelaron grandes diferencias en el uso que la gente hacía de las pantallas, así como en sus patrones de cambio de un tipo de actividad, como el correo electrónico, a otra, como el entretenimiento o las noticias. Algunas personas rocían breves períodos de trabajo entre grandes trozos de películas en streaming y YouTube, por ejemplo; otras parecen estar rebotando compulsivamente entre el correo electrónico, el trabajo y los sitios de noticias.

Estos patrones pueden variar día a día, por supuesto, para cualquiera de nosotros. La pregunta más profunda para los investigadores, y una que no han tenido una manera fácil de estudiar, es cómo estos patrones cambiantes dan forma a la experiencia diaria. La desventaja más comúnmente citada del exceso de tiempo frente a una pantalla es el estado de ánimo bajo o la depresión. En un estudio reciente, investigadores dirigidos por Johannes Eichstaedt de la Universidad de Pensilvania examinaron (con permiso) la actividad en Facebook de 114 personas diagnosticadas con depresión. Utilizando algoritmos de aprendizaje automático, el equipo analizó el contenido de los mensajes de los usuarios de los meses y años anteriores a la recepción del diagnóstico, y los comparó con los de personas similares que no desarrollaron depresión.

El análisis encontró diferencias en la frecuencia de aparición de ciertos tipos de palabras. Por ejemplo, las personas que más tarde recibieron un diagnóstico de depresión hablaron de sí mismas en Facebook con más frecuencia que las personas que no desarrollaron el problema del estado de ánimo. El análisis, aunque pequeño para los estándares de datos grandes, fue el primero en vincularse a los diagnósticos en los registros médicos, y solidificó las correlaciones previas entre el contenido del lenguaje en línea y los estados de ánimo bajos.

«Este es un proceso bien documentado, que el sufrimiento generalmente se centra en el yo, mientras que el bienestar mental extiende el enfoque más allá del yo», dijo el Dr. Eichstaedt.

Los investigadores encontraron que, al analizar el lenguaje de Facebook de esta manera, podían predecir si una persona estaba en camino de ser diagnosticada con depresión alrededor del 70 por ciento de las veces. «Esa es la tasa que se obtiene con los cuestionarios clínicos, y hasta ahora no hemos podido hacerlo mejor», apuntó.

Incorporar screenoms incluso de una muestra de personas que se deprimieron pondría los datos de Facebook en un contexto mucho más rico, y posiblemente clarificaría si la experiencia en línea realmente bajó el estado de ánimo de la gente – y por qué. También podría revelar patrones compartidos de uso en aquellos que se recuperaron de la depresión.

El vínculo entre el tiempo frente a una pantalla y la personalidad es otra área de intenso interés para los investigadores. En un estudio realizado en 2015, Dar Meshi, un neurocientífico cognitivo de la Universidad Freie de Berlín, dirigió un grupo de investigadores que describieron los circuitos cerebrales que apoyan el impulso de compartir, y que probablemente están relacionados con los niveles de uso de los medios sociales.

También en este caso, la recopilación de las pantallas completas de al menos algunos usuarios de los medios sociales podría aclarar cómo se relaciona la biología cerebral con el uso de la pantalla. «Hay tantas variables diferentes que los dispositivos pueden registrar, no sólo el contenido, sino también la velocidad de uso, los hábitos de teclado y la frecuencia de los cambios de sitio», dijo el Dr. Meshi, que actualmente trabaja en la Universidad Estatal de Michigan. «Seríamos tontos si los ignoráramos» como fuentes de datos.

Por ahora, el análisis del screenoma puede atraer principalmente a las personas que se sienten atraídas por el autodescubrimiento biotecnológico, es decir, aquellas que envían su saliva a las compañías de pruebas de ADN o que usan dispositivos que siguen sus pasos y su ritmo cardíaco.

Pero si la idea se arraiga en las ciencias sociales, podría provocar un cambio fundamental en el tipo de preguntas que plantean los investigadores. «Cuánto tiempo frente a una pantalla es demasiado» es un rompecabezas de una época pasada. Preguntar qué patrones de actividad del screenome son problemáticos, y para quién, es la mejor pregunta para hoy.

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