Salud

¿Es hora de tratar el azúcar como si fuera tabaco?

Durante la última década, el tabaquismo ha quedado marginado y estigmatizado.

Desde la prohibición de fumar en 2007 hasta la introducción del envase normal una década más tarde, se ha hecho todo lo posible para disuadir a la gente de adquirir el hábito.

Y hay señales de que el azúcar va en la misma dirección.

Las bebidas azucaradas ya están sujetas a impuestos – y ahora un grupo de expertos líder ha sugerido incluso que los dulces, los bocadillos y las bebidas azucaradas se envuelvan en un paquete sencillo para hacerlos menos atractivos, dado el exceso de consumo de la materia dulce.

Consumption of sugar by age group

El llamado ha sido hecho por el Instituto de Investigación de Políticas Públicas (IPPR) en un nuevo informe.

El director de IPPR, Tom Kibasi, cree que podría marcar una verdadera diferencia.

«El empaquetado sencillo nos ayudaría a todos a tomar mejores decisiones y a reducir las molestias del poder de los padres ocupados», dijo.

Quiere que se adopte junto con una serie de otras medidas, incluida la prohibición de la publicidad de comida chatarra.

Esto es algo que ya han estudiado los Ministros.

Pero, ¿sería el empaquetado sencillo un paso demasiado lejos?

La industria contra la corriente
La industria se ha opuesto rápidamente, y el organismo comercial, la Federación de Alimentos y Bebidas, ha argumentado que la marca es una «libertad comercial fundamental» y «crítica para la competencia».

El mismo tipo de argumentos fueron presentados por la industria tabacalera, pero los sucesivos gobiernos han mostrado cada vez más interés en endurecerse.

Curiosamente, el gobierno no ha dictaminado la idea de un empaque sencillo para los productos de azúcar.

En cambio, el Departamento de Salud y Asistencia Social dice que está esperando escuchar lo que la directora médica de Inglaterra, la profesora Sally Davies, tiene que decir.

Por qué? Se reconoce que se necesitan medidas audaces si se quiere alcanzar la ambición de reducir a la mitad la tasa de obesidad infantil para 2030.

A Dame Sally se le ha pedido que revise los pasos que se están dando para asegurarse de que ninguna piedra quede sin remover.

De hecho, ya ha sugerido que otra medida flotante del IPPR – extender el impuesto sobre las bebidas azucaradas a otros alimentos poco saludables – es una opción real.

Y se dice que está abierta a la idea de un envase sencillo, lo que, por supuesto, sería un paso aún más radical.

Pero lo que está claro desde la última década es que lo improbable puede convertirse pronto en probable.

Durante los primeros años de la década de los noventa, los activistas de la salud y los organismos académicos presionaron y presionaron para que se introdujera la prohibición de fumar en los lugares públicos.

Una y otra vez, el gobierno vertió agua fría en movimiento.

Pero luego las cosas comenzaron a cambiar lentamente una vez que Patricia Hewitt se convirtió en secretaria de salud, allanando el camino para medidas aún más radicales.

El enfoque parece estar funcionando: las tasas de tabaquismo han disminuido en un tercio en poco más de 10 años.

Parte del crédito se debe claramente al crecimiento del vapor como alternativa.

Sin embargo, no cabe duda de que las difíciles tácticas de salud pública han desempeñado un papel importante.

Los datos de Australia -la primera nación en introducir un envase sencillo para los productos del tabaco- sugieren que una cuarta parte de la reducción subsiguiente de las tasas de tabaquismo podría atribuirse a esta medida.

A medida que se intensifica el debate sobre la obesidad, espere escuchar mucho más sobre los méritos de una acción radical sobre el azúcar.

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