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Por qué permitir que los pilotos duerman en la cabina puede mejorar la seguridad de la aerolínea

Los pilotos de las aerolíneas a menudo están exhaustos. Un ejemplo extremo ocurrió en 2008, cuando un piloto y un copiloto se durmieron en los controles, perdiendo su aterrizaje en Hawaii – ganando suspensiones de la licencia de piloto y siendo despedidos.
Más recientemente, pilotos sobrecargados estuvieron a punto de aterrizar sobre otro avión en el Aeropuerto Internacional de San Francisco en 2017.
No es raro que un piloto de una importante aerolínea comercial, por ejemplo, empiece a trabajar en Florida a las 5 p.m., con su primer vuelo que sale una hora más tarde para un viaje de cinco horas a través del país, llegando a California justo después de las 8 p.m. hora local. Luego podría hacer un breve descanso y volar un vuelo de 90 minutos a otra ciudad de California.


Cuando aterriza de este segundo vuelo, ha pasado seis horas y media de las últimas nueve en la cabina. También está en tres zonas horarias desde donde comenzó a trabajar, y su cuerpo piensa que son las 2 a.m. No hay duda de que está cansada – y tiene suerte de no haber encontrado ningún ajuste de horario para el mantenimiento de la aeronave o retrasos climáticos.
La industria de las aerolíneas y la agencia gubernamental que la regula, la Administración Federal de Aviación, han tomado medidas para reducir la fatiga de los pilotos, pero muchos pilotos y otros siguen preocupados por el hecho de que se requiera que dos pilotos permanezcan despiertos y alerta durante todo el vuelo, aunque uno o ambos puedan estar lidiando con síntomas de fatiga.


Una posible sugerencia es dejar que los pilotos tomen siestas breves en la cabina del piloto. Como investigadores de las opiniones de los consumidores sobre la industria de las aerolíneas, hemos descubierto que el público estadounidense desconfía de esta idea, pero que puede sentirse mejor al respecto una vez que haya escuchado una explicación de cómo hace que sus vuelos sean más seguros.


Limitación del tiempo de trabajo de los pilotos
La fatiga del piloto puede ser difícil de predecir o diagnosticar, especialmente porque los pilotos cansados normalmente logran despegar, volar y aterrizar con seguridad. Incluso cuando algo sale mal, los investigadores de accidentes pueden tener poca evidencia de fatiga, excepto quizás el sonido de alguien bostezando en las grabaciones de audio de la cabina.


En 2014, la FAA impuso las primeras nuevas reglas de descanso para pilotos en 60 años, limitando el tiempo total de guardia y las horas de vuelo por día dependiendo de cuándo comienza el turno de un piloto. Las reglas también establecieron un proceso por el cual los pilotos pueden reportar fatiga sin ser disciplinados por sus aerolíneas o por el gobierno.

Descansar en la cabina del piloto
Es bien sabido que una siesta corta puede mejorar el estado de alerta de un piloto. Algunos aviones, como los que se usan comúnmente en vuelos internacionales largos, tienen camas que sus pilotos y otra tripulación pueden usar, pero los aviones más pequeños no tienen espacio.
Sólo los vuelos que duran más de ocho horas requieren que un piloto adicional esté a bordo para que un piloto a la vez pueda rotar para descansar. En los vuelos más cortos, las regulaciones de EE.UU. esperan que ambos pilotos permanezcan alerta durante todo el vuelo, sin ninguna posibilidad de descanso durante el vuelo.


Algunos países, como Canadá y Australia, permiten a los pilotos hacer la siesta en la cabina. En un ejemplo de China, un piloto fue sorprendido tomando una siesta y se enfrentó a medidas disciplinarias por tomar una siesta en la cabina del piloto.
El procedimiento oficial para permitir a los pilotos dormir la siesta en la cabina se llama «descanso controlado en posición». El CRIP ha establecido políticas y procedimientos que permiten a los pilotos descansar.


La conversación
Las reglas son estrictas. El Manual de Operaciones de Vuelo de Air Canada, por ejemplo, dice que un piloto que quiera descansar debe notificar al copiloto y a una azafata.
El piloto no puede dormir más de 40 minutos, y debe despertarse al menos media hora antes de la bajada para aterrizar. Los primeros 15 minutos después de la siesta se despiertan completamente, durante los cuales no pueden volver a volar el avión, a menos que necesiten ayuda para hacer frente a una emergencia.

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