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¿Por qué las aerolíneas todavía pierden 25 millones de maletas al año?

La industria de las aerolíneas afirma que está mejorando en no perder nuestro equipaje, en parte gracias a la tecnología de rastreo mejorada. Pero decenas de millones de bolsas todavía se pierden cada año. Entonces, ¿está haciendo lo suficiente?

Es la sensación más desconsoladora: esperar a que su maleta aparezca en el carrusel de equipajes después de que todos los demás pasajeros hayan recogido la suya.

Y no aparece.

Una experiencia frustrante para millones de pasajeros aéreos. Pero, ¿por qué sucede?

¿Cómo es posible que una industria que emplea las últimas tecnologías en sus aviones y sistemas de control de tráfico aéreo siga siendo tan retrógrada en lo que respecta a nuestro equipaje?

Pero primero, empecemos con algunas buenas noticias.

Sita, un proveedor internacional de TI para la industria que monitorea el manejo global de equipaje, dice que el número total de bolsas «mal manejadas» ha caído de 46,9 millones en 2007 a 24,8 millones en 2018.

Y esto es durante un período en el que el número total de pasajeros aéreos casi se duplicó.

Delta luggage conveyor belt

Las inversiones en tecnologías de rastreo, dice Sita, están dando sus frutos.

Por ejemplo, la aerolínea estadounidense Delta ahora incluye una pequeña etiqueta RFID[identificación por radiofrecuencia] en la conocida etiqueta con código de barras que rodea el asa de la bolsa. Esto significa que cada bolsa puede ser escaneada automáticamente por máquinas a medida que pasa por el sistema del aeropuerto.

Las bolsas ambulantes se pueden detectar más fácilmente a través de un sistema de control centralizado.

«Se podría suponer que de los 150 millones de bolsas que movemos cada año, cada una recibe una etiqueta», dice Gareth Joyce, un ejecutivo de Delta.

Delta afirma ahora que maneja «perfectamente» el 99,9% de las bolsas de sus clientes. Otras aerolíneas también están incorporando etiquetas RFID y escáneres móviles para los que manejan equipaje.

Pero 25 millones de sacos -de un total de 4.300 millones de sacos- se pierden o se desvían cada año. ¿Por qué?

Truck pulling luggage trailers on airport runway

Casi la mitad de todas las maletas que se pierden lo hacen debido a problemas con los traslados en avión, dice Sita. Los vuelos retrasados tienen efectos en cadena – su maleta no llega a tiempo al vuelo de conexión. Y una proporción significativa de las bolsas perdidas se debe a que los pasajeros o los manipuladores simplemente recogen la bolsa equivocada.

Otro factor que puede contribuir a ello es la complejidad del sistema de manipulación. En algunos aeropuertos, las compañías aéreas emplean a sus propios agentes de asistencia, pero en otros los agentes de asistencia son independientes y contratados por varias compañías aéreas.

La norma de la Asociación de Transporte Aéreo Internacional (IATA) para la codificación de información sobre equipajes data de 1989. Y el sistema de etiquetas de código de barras ha existido desde la década de 1950. En algunos aeropuertos más pequeños, incluso estas etiquetas todavía no se escanean rutinariamente.

El proveedor de tecnología Zebra, por ejemplo, anunció recientemente que había suministrado 230 ordenadores portátiles a los encargados de la manipulación de equipajes en 14 aeropuertos griegos para que pudieran escanear los códigos de barras de las etiquetas de las bolsas.

Barcode scanning machine scanning luggage barcode label

«Habría habido mucho papel y bolígrafo en el lugar», dice Dean Porter de Zebra.

Con muchos viajeros yendo de isla en isla, eso a veces llevó a que muchas bolsas se desviaran. Es una experiencia con la que los pasajeros que visitan aeropuertos pequeños en Europa también pueden estar familiarizados.

Hace tiempo que se necesita una revisión.

El año pasado, Iata introdujo un nuevo reglamento -la Resolución 753- con el objetivo de que las aerolíneas y los aeropuertos cuiden mejor nuestro equipaje. Ahora hay que comprobar que las maletas estén presentes y sean correctas en varios puntos clave a lo largo del viaje, explica Andrew Price de Iata, incluso cuando se cargan en el avión y cuando entran en el sistema de transferencia en los aeropuertos.

Y el mes pasado votó a favor de apoyar la implementación de etiquetas RFID en toda la industria, una medida que podría ahorrarle 3.000 millones de dólares (2.400 millones de libras esterlinas), dice el organismo, incluso después de tener en cuenta los costes de los nuevos equipos y sistemas de supervisión.

Tratar de localizar bolsas extraviadas y luego transportarlas a clientes descontentos cuesta mucho tiempo y dinero.

Blue case on luggage carousel

«Teniendo en cuenta que el equipaje se percibe como un área bastante aburrida… en realidad hay una enorme cantidad de tecnología e inversiones muy interesantes en marcha», explica el Sr. Price.

Delta, por ejemplo, está experimentando con máquinas que aprenden a detectar patrones de equipaje perdido e identificar puntos débiles en el sistema, como destinos particulares o tipos de equipaje que son más problemáticos que otros.

Otras innovaciones incluyen aplicaciones de aerolíneas que informan a los clientes sobre dónde se encuentran sus maletas en cualquier momento. Aunque esto no afecta necesariamente el manejo de la bolsa, los pasajeros parecen apreciar tener más información al alcance de la mano.

Por ejemplo, la aerolínea siberiana S7 Airlines ofrece una aplicación de rastreo de equipaje para sus 16 millones de pasajeros anuales, y poco más de la mitad ahora rastrean sus maletas de esta manera. Muchas otras aerolíneas, como United y American Airlines, también ofrecen un servicio similar.

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