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Ola de calor en Europa: ¿Por qué se disparan las temperaturas en el continente?

Los países de toda Europa están experimentando un calor sin precedentes y están emitiendo alertas sanitarias, instando a la gente a que se mantenga fresca, ya que se espera que las temperaturas sofocantes se intensifiquen en todo el continente.

La ola de calor ya ha causado inundaciones repentinas e incendios forestales, aviones varados y vías férreas dobladas, y ha provocado el cierre de escuelas y advertencias sobre la calidad del aire.

Francia ha instalado fuentes de agua temporales en las zonas urbanizadas y está permitiendo que las piscinas públicas se abran hasta altas horas de la noche. En Alemania, la gente llena botellas de agua caliente, las coloca en congeladores y luego las lleva a la cama.

A medida que el mercurio sigue aumentando -con consecuencias potencialmente mortales-, los expertos cuentan a la BBC lo que hay detrás de la ola de calor.

¿Por qué está pasando esto ahora?
Las olas de calor se producen en el norte de Europa cuando la alta presión atmosférica extrae aire caliente del norte de África, Portugal y España, aumentando las temperaturas y la humedad. En este caso, el aire excepcionalmente caliente ha venido del Sahara.

Timothy Hewson, que dirige un equipo de pronósticos en el Centro Europeo de Pronósticos Meteorológicos de Mediano Alcance (ECMWF, por sus siglas en inglés), dijo que los cielos despejados significaban que el fuerte sol de junio estaba aumentando aún más las temperaturas. Dijo que las condiciones de suelo seco significaban que había menos evaporación, lo que normalmente enfría el suelo.

Las olas de calor no son raras, pero según los expertos meteorológicos se están viendo amplificadas por el aumento de las temperaturas globales y es probable que se vuelvan más frecuentes, uno de los impactos más predecibles de nuestro clima cálido.

Map shows record temperatures for June across Europe

Un especialista en clima de la Oficina Meteorológica del Reino Unido, Grahame Madge, dijo que, si bien las variaciones meteorológicas ocurren naturalmente, el mundo es alrededor de un grado más cálido que los niveles preindustriales y, como resultado, el clima extremo se está volviendo más probable.

«Ahora, cuando tenemos una ola de calor, es probable que sea un grado más o menos», dijo. «Siguen siendo eventos extremos, pero también se están volviendo más frecuentes.»

La temperatura más alta registrada en Europa – 48C (118.4F) – se midió en Atenas en julio de 1977, pero en promedio los 20 años más cálidos desde que comenzaron los registros han sido todos en los últimos 22 años. Los años 2015-2018 son los cuatro primeros, según la Organización Meteorológica Mundial (OMM).

¿El calentamiento es causado por la actividad humana?
Un estudio científico sobre la ola de calor del año pasado en toda Europa realizado por el grupo World Weather Attribution concluyó que las altas temperaturas en la región eran más probables debido a las actividades humanas que contribuyeron al cambio climático.

Si la tendencia actual continuara, las olas de calor en toda Europa podrían producirse con la misma frecuencia que cada dos años en la década de 2040, con la posibilidad de que las temperaturas aumenten de 3 a 5 grados centígrados para 2100, según el informe.

¿Qué es exactamente una ola de calor?
No existe una definición universalmente aceptada de ola de calor, debido a las variaciones en las condiciones climáticas de las diferentes regiones del mundo. Típicamente, sin embargo, se definen por un período inusualmente caluroso – generalmente cinco grados o más por encima del máximo diario promedio – que dura por lo menos tres días.

Otros factores considerados por los analistas, dijo el Sr. Hewson, incluyen las temperaturas nocturnas, la humedad y la velocidad del viento. Tanto la humedad como las bajas velocidades del viento pueden mejorar una ola de calor. Los efectos pueden ser particularmente extremos en las grandes ciudades debido al aumento de la actividad humana y a una masa de edificios, hormigón y carreteras.

«En términos de la época del año y del patrón espacial de calor, el evento en curso en Europa es bastante similar a la ola de calor europea de 2015», dijo el Sr. Hewson.

Las zonas más afectadas durante esa ola de calor fueron el sur y el centro de Europa, pero también se registraron récords de temperatura en Alemania y Suiza.

¿Por qué son peligrosas las olas de calor?
Las temperaturas más altas pueden afectar a cualquier persona, pero la deshidratación, el agotamiento por calor y el golpe de calor pueden tener consecuencias mortales para las personas que sufren de enfermedades cardíacas, renales y respiratorias, así como para los ancianos y los bebés.

«Las olas de calor pueden ser peligrosas porque reducen la capacidad del cuerpo humano para regular su propia temperatura, para mantenerla a niveles seguros», dijo Hewson.

Las personas vulnerables pueden sufrir especialmente si las temperaturas nocturnas no descienden por debajo de los 25ºC, dijo el Sr. Madge, especialista en clima de Met Office.

Los profesionales de la salud aconsejan que cualquier persona que experimente dolores de cabeza, mareos, pérdida de apetito, náuseas, sudoración excesiva, calambres, respiración rápida o sed intensa debe tratar de encontrar una manera de refrescarse.

Tourists refresh at a fountain in front of the Pantheon monument during an unusually early summer heatwave in Rome, 24 June 2019

Si la temperatura corporal de una persona sube por encima de 40C (104F), se puede producir un golpe de calor, lo que requiere ayuda médica urgente. Entre los signos de peligro se incluyen la detención de la transpiración y las dificultades respiratorias. El golpe de calor puede llevar a la pérdida del conocimiento y a complicaciones graves, incluyendo daño permanente a los órganos vitales o incluso la muerte.

Tras la ola de calor de 2003, se registraron unas 70.000 muertes adicionales en comparación con años anteriores, según un estudio científico y médico.

¿Qué sucede en los países más calurosos?
Las naciones con climas más cálidos, como Australia y los países del norte de África y de Oriente Medio -donde las temperaturas estivales pueden alcanzar a menudo los 50º C- todavía pueden tener problemas con el clima extremo.

«Su infraestructura podría ser capaz de soportar temperaturas más altas en general, pero con cualquier cosa que se aleje de la norma, en todas partes hay problemas», dijo el Sr. Madge.

Cuando se les preguntó cómo se mantienen frescos en condiciones de calor extremo, los colegas de la BBC que viven en Nigeria, Tanzania, Yemen y Brasil recibieron los siguientes consejos para países con climas más variables:

Ropa: Lleve algo suelto y ligero, tanto en peso como en color.
Lavado: Dúchese frecuentemente en agua fría.
Manténgase hidratado: Consumir mucha agua
Toallas: Lleva una pequeña franela para remojarte en agua y embadurnarte la cara.
Ropa de cama: Dormir en finas sábanas de algodón
Ventilación: Abrir ventanas, cerrar persianas y usar ventiladores

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