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La ciencia de la timidez

¿La idea de mezclarse en una fiesta hace que el frío y pavor se te suban por la columna vertebral? ¿O la idea de hacer una presentación frente a una sala llena de gente te hace sentir mal físicamente?

Si es así, entonces no está solo.

Akindele Michael era un niño tímido. Creció en Nigeria y pasó mucho tiempo en casa de sus padres. Sus padres, por cierto, no son tímidos. Cree que su educación protegida está ligada a su timidez, pero ¿tiene razón?

En parte, dice Thalia Eley, profesora de genética conductual del desarrollo en el Kings College London.

«Pensamos en la timidez como un rasgo temperamental y el temperamento es como un precursor de la personalidad», dice. «Cuando los niños muy pequeños empiezan a relacionarse con otras personas, se observa una variación en la comodidad de hablar con un adulto que no conocen».

Ella dice que sólo alrededor del 30% de la timidez como rasgo se debe a la genética y el resto se produce como respuesta al medio ambiente.

La mayor parte de lo que sabemos sobre la genética de la timidez proviene de estudios que comparan la timidez en gemelos idénticos -que son copias genéticas perfectas entre sí- con gemelos no idénticos, que sólo comparten aproximadamente la mitad de los mismos genes.

En la última década más o menos, científicos como Eley han comenzado a mirar el ADN mismo para tratar de encontrar variantes genéticas que podrían tener un efecto sobre la personalidad y la salud mental.

Cada variante genética individual sólo tiene un efecto diminuto, pero cuando miras a miles en combinación, el impacto comienza a ser más notable. Incluso entonces, la influencia de los genes en la timidez no puede tomarse aisladamente.

«No habrá uno, diez o incluso cien genes involucrados, habrá miles de genes», dice Eley. «Así que si piensas en el genoma completo de ambos padres[de un niño] hay cientos de miles de variantes genéticas relevantes.»

Es más probable que un niño tímido se aísle en un patio de recreo y observe a todos los demás en lugar de involucrarse.

Así que el medio ambiente es casi más importante para desarrollar este tipo de rasgos, dice. Y una de las cosas interesantes de la genética es que nos impulsa a extraer aspectos del medio ambiente que coinciden con nuestras predisposiciones actuales.

Por ejemplo, es más probable que un niño tímido se aísle en un patio de recreo y observe a todos los demás en lugar de involucrarse. Eso les hace sentirse más cómodos estando solos porque se convierte en su experiencia común.

«No es que sea una cosa o la otra; son ambos[los genes y el medio ambiente] y funcionan juntos», dice Eley. «Es un sistema dinámico. Y por eso, siempre puedes cambiarlo a través de terapias psicológicas que te enseñen técnicas para sobrellevarlo».

Girl isolated from classmates (Credit: Getty Images)

Chloe Foster, psicóloga clínica del Centro de Trastornos de Ansiedad y Trauma en Londres, dice que la timidez en sí misma es bastante común y normal y no causa problemas a menos que se convierta en una ansiedad social.

Foster dice que las personas a las que trata buscan ayuda porque «están empezando a evitar muchas cosas que necesitan hacer». Puede ser no poder hablar con la gente en el trabajo, dificultades para socializar o estar en una situación en la que sientan que van a ser juzgados o evaluados por otras personas.

La terapia cognitivo-conductual (TCC) es la terapia psicológica más efectiva para las personas que tienen timidez y ansiedad social.

Eley dice que puede haber razones evolutivas para que las personas desarrollen rasgos de personalidad tímidos.

«Fue útil tener gente en su grupo que estuviera explorando y participando en nuevos grupos, pero también fue útil para personas que eran más reacias al riesgo,[eran] más conscientes de la amenaza y harían un mejor trabajo protegiendo a la descendencia joven, por ejemplo».

Ella dice que la terapia cognitivo-conductual (TCC) es la terapia psicológica más efectiva para las personas que tienen timidez y ansiedad social. Esta terapia basada en la evidencia funciona tratando de cambiar sus patrones de pensamiento y comportamiento.

La TCC le ayuda a identificar este tipo de pensamientos negativos, así como a darse cuenta de que ciertos comportamientos que creemos que nos ayudan, como ensayar lo que va a decir de antemano o evitar el contacto visual, podrían en realidad hacernos sentir más ansiosos socialmente.

«A menudo es ese pequeño matón crítico el que te viene a la mente antes, durante e incluso después de un evento social», dice Foster.

A veces el problema es que las personas que luchan con algo como hablar en público debido a la timidez a menudo se fijan estándares muy altos sobre cómo deben actuar en tal situación, explica.

«Pueden pensar que no deben tropezar con sus palabras… o que deben ser muy, muy interesantes y que todos deben estar totalmente fascinados con lo que dicen todo el tiempo.»

Cuanto más puedas involucrarte en situaciones sociales, más segura estarás de ti misma – Chloe Foster

Si son capaces de aliviar algo de la presión sobre sí mismos, permitirse pausas cortas para respirar podría ayudar a aliviar algo de esa ansiedad.

Otra cosa que podría ayudar es tratar de enfocarse externamente en lo que está sucediendo a su alrededor, en lugar de internamente en cómo la ansiedad lo hace sentir físicamente. Concentrarse en el público en vez de en usted mismo puede ayudarlo a estar menos atrapado en si tropieza con sus palabras.

Ella también sugiere desafiarse a sí misma al estar más abierta a nuevas situaciones. «Cuanto más pueda involucrarse en situaciones sociales, más seguro estará de sí mismo», dice. «Pero acuérdate de acercarte a las situaciones sociales de una manera nueva.»

Esto significa cambiar el guión. Pregúntese qué es lo que más teme de las situaciones sociales. ¿Te preocupa parecer aburrido? ¿O te estás quedando sin cosas que decir? Cuanto más sepa sobre su ansiedad, más podrá empezar a desafiarla.

Jessie Sun, una estudiante de doctorado de la Universidad de California Davis que investiga la psicología de la personalidad, subraya que la timidez y la introversión no son lo mismo.

Ella explica que la gente a menudo piensa que la introversión se trata de ser introspectivo o tener un interés en explorar pensamientos, pero para los psicólogos eso es parte de una dimensión diferente de la personalidad a la que se refiere como apertura a la experiencia.

Las personas tímidas son a menudo introvertidas, pero también pueden ser extrovertidas cuya ansiedad se interpone en el camino de ser sociables. Y los introvertidos no tímidos pueden ser socialmente hábiles, pero prefieren su propia compañía.

Sun dice que «la personalidad es consistentemente uno de los predictores más fuertes de la felicidad y la extroversión tiene relaciones especialmente fuertes con el bienestar».

«Las personas extrovertidas tienden a experimentar más sentimientos de excitación, entusiasmo y alegría, mientras que las personas introvertidas tienden a experimentar esos sentimientos con menos frecuencia», dice.

Encontraron que para las personas que eran bastante extrovertidas de todos modos, actuar consistentemente extrovertidas durante una semana significaba que experimentaban emociones más positivas.

Pero, ¿podrían los introvertidos meterse en algo de esa alegría y entusiasmo, simplemente actuando como extrovertidos?

Sun y sus colegas hicieron un experimento. Pidieron a la gente que actuara como extrovertida durante una semana entera, lo cual es mucho tiempo para alguien que es tímido. «Les pedimos que actuaran con audacia, habladores, extrovertidos, activos y asertivos en la medida de lo posible», dice.

Encontraron que para las personas que eran bastante extrovertidas de todos modos, actuar consistentemente extrovertidas durante una semana significaba que experimentaban emociones más positivas y se sentían más «auténticas» – más como ellas mismas.

Pero la gente que era más introvertida no experimentó mucho de ese impulso en la emoción positiva. Y las personas que eran introvertidas extremas se sentían más cansadas y experimentaban emociones más negativas.

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