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La calidad del aire cae en picado a medida que el humo de los incendios forestales golpea las ciudades más pobladas de Alaska

El humo y el hollín de los incendios forestales del centro de Alaska han afectado a la ciudad subártica de Fairbanks con una de las peores contaminaciones del mundo en los últimos días, obligando a muchos residentes a permanecer en sus casas y obligando a un hospital a establecer un «refugio de aire limpio».

Las partículas finas transportadas por el humo en el distrito Fairbanks North Star Borough durante las últimas dos semanas se han medido en concentraciones tan altas como más del doble del nivel mínimo considerado peligroso para la salud humana, dijo el gerente de calidad del aire del distrito, Nick Czarnecki.

El umbral de peligro se excedió de nuevo el martes (9 de julio) en el suburbio de Fairbanks, en el Polo Norte, informó el municipio.

El problema está relacionado principalmente con dos incendios que se han producido desde el 21 de junio a ambos lados del distrito de Fairbanks, la segunda área metropolitana más poblada de Alaska, con un total de 97.000 residentes.

Los incendios de Shovel Creek y Nugget, ambos provocados por rayos, han quemado casi 8.094 hectáreas de madera y maleza combinadas, dijeron las autoridades de bomberos.

Más al norte, el enorme incendio del arroyo Hess Creek, también provocado por los relámpagos, se ha extendido por casi 70.000 hectáreas de bosques y praderas remotas, lo que lo convierte en el mayor incendio forestal de Estados Unidos en lo que va de año, según la portavoz del Comando de Incendios, Sarah Wheeler.

El humo espeso que entra en Fairbanks ha provocado alertas de calidad del aire que advierten que el esfuerzo al aire libre es peligroso para la salud e instan a los ancianos, a los muy jóvenes y a las personas con problemas respiratorios a que limiten su exposición permaneciendo en el interior.

Esa restricción ha resultado difícil para algunos debido a que pocas casas en Fairbanks, una ciudad a sólo 322 km al sur del Círculo Polar Ártico por carretera, están equipadas con aire acondicionado, y una ola de calor en la región ha llevado las temperaturas a 26 grados C a más de 32 grados C.

Fairbanks Memorial Hospital ha abierto una sala de aire limpio las 24 horas del día donde el público puede descansar de la contaminación. Un taller de Fairbanks también estaba regalando máscaras respiratorias para ayudar a los residentes a sobrellevar la situación.

«Todos los filtros HEPA y todo lo que se vende en la ciudad, y el humo es terrible», dijo Michelle Pippin, empleada de Pearson Auto.

Un problema similar, pero algo menos grave, enfrentó a los residentes de la ciudad más grande de Alaska, Anchorage, a unos 560 km al sur, donde el humo de un gran incendio que se desató el mes pasado en el vecino Refugio Nacional de Vida Silvestre de Kenai ha causado un aire insalubre.

El incendio del Lago de los Cisnes ha quemado casi 39.200 hectáreas de la Península de Kenai desde que fue desencadenado por un rayo el 5 de junio.

Anchorage también se ha horneado con temperaturas inusualmente altas, con tres de sus días más calurosos registrados durante la semana pasada, incluyendo la primera lectura de 32 grados C de la ciudad el 4 de julio.

El calor récord sólo se ha sumado al índice de miseria general en Alaska, donde el Centro Nacional de Incendios Interagencias informa que cerca de 40 grandes incendios forestales han quemado más de 32.780 hectáreas en todo el estado.

Los incendios forestales han consumido más de 404.685 ha en lo que va de año, pero eso palidece en comparación con la cifra récord de 2,6 millones de ha que se incendiaron en Alaska en 2004.

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