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En Zimbabwe, los grifos de agua se secan y empeoran: ‘una pesadilla’.

Hacía cinco días que no salía agua de los grifos del bungalow de la Sra. Eneres Kaitano en el sur de Harare, la moderna y ordenada capital de Zimbabwe. Cinco días desde que lavó la ropa. Cinco días desde que prohibió a sus hijos usar el inodoro más de una vez al día.

Al sexto día, se levantó de nuevo a las 3 de la madrugada para recoger agua de un pozo comunal. A primera hora de la tarde, todavía estaba esperando su turno en el grifo con sus seis cubos y latas.

Gran parte de la ciudad tuvo la misma idea. Más de la mitad de los 4,5 millones de residentes del área metropolitana de Harare ahora sólo tienen agua corriente una vez a la semana, según el alcalde de la ciudad, lo que les obliga a hacer filas en pozos comunales, arroyos y pozos de sondeo.

«Nos está causando serios problemas», dijo la Sra. Kaitano, una mayorista de jeans de 29 años que la semana pasada se quedó sin su último traje limpio. «Tenemos que evitar ir al baño.»

La aguda escasez de agua de Zimbabwe es el resultado de una sequía particularmente grave este año, un síntoma del cambio climático. La mala gestión del agua ha desperdiciado gran parte del agua que queda. Dos de los cuatro embalses de Harare están vacíos por falta de lluvia, pero entre el 45 y el 60 por ciento del agua que queda se pierde por fugas y robos, dijo el Sr. Herbert Gomba, alcalde de Harare.

Pero la crisis del agua es sólo un microcosmos del malestar de Zimbabwe. Años de mala gestión bajo la dirección de Robert Mugabe, que gobernó Zimbabue durante 37 años hasta que fue finalmente derrocado en 2017, han dejado la economía hecha jirones. Los residentes se enfrentan a apagones diarios que duran entre 15 y 18 horas; escasez de medicamentos, combustible y billetes de banco; e inflación de más del 175 por ciento.

Zimbabwe se ha convertido en un país de colas. En las últimas semanas, los conductores han hecho cola durante unas tres horas para repostar sus coches con gasolina diluida con etanol, lo que hace que se queme más rápido. Los trabajadores esperan durante horas en largas filas fuera de los bancos para recibir su paga en efectivo debido a la escasez de dólares zimbabwenses.

El precio del pan se ha multiplicado por siete en el último año, y algunos medicamentos son ahora 10 veces más caros, aunque la mayoría de los salarios siguen estancados.

«Es una pesadilla», dijo el Dr. Norman Matara, médico y miembro de la junta directiva de la Asociación de Médicos por los Derechos Humanos de Zimbabwe, un organismo de control médico. Algunos de los pacientes del Dr. Matara ya no pueden pagar los medicamentos, mientras que otros los toman «una vez cada tres días en lugar de una vez al día», dijo el Dr. Matara.

La escasez de agua se ha convertido en un problema anual en Zimbabwe, pero la sequía de este año es especialmente grave porque se ha producido antes del verano y ha afectado a más personas de lo habitual.

El nivel de precipitaciones de este año ha sido un 25% inferior a la media anual, según el Sr. Washington Zhakata, director del Departamento de Gestión del Cambio Climático del Gobierno de Zimbabwe. Un ciclón inundó el país en marzo, pero no elevó la capa freática y no está incluido en el recuento de lluvias de este año.

Aunque el campo de la ciencia de la atribución -que estudia cómo influye el cambio climático en los fenómenos meteorológicos individuales- sigue evolucionando, está bien establecido que el calentamiento global puede hacer que los fenómenos meteorológicos extremos, incluida la sequía, sean más frecuentes e intensos.

Harare, una ciudad de suburbios tranquilos con aglomeraciones de viviendas de bajos ingresos, todas ellas rodeando un compacto distrito comercial central, ha sido duramente golpeada.

«El tiempo de espera afecta a la parte productiva de la economía», dijo el Sr. Gomba. «Afecta todo el ciclo de la vida.»

El Presidente de Zimbabue, Emmerson Mnangagwa, se hizo cargo del país tras dirigir el golpe de Estado que derrocó al Sr. Mugabe. El Sr. Mnangagwa había sido la mano derecha del ex presidente.

El gobierno de Mnangagwa dice que está en el proceso de mejorar la economía de Zimbabwe, señalando las medidas de austeridad que llevaron a un raro superávit presupuestario en el primer trimestre del año.

«Zimbabwe está en un viaje de reforma», escribió el ministro de finanzas Mthuli Ncube en un artículo reciente. «Vamos en la dirección correcta», añadió.

Pero hasta ahora el gobierno no ha sido capaz de detener la espiral de inflación, la devaluación de la moneda y los costos de importación. Su decisión de junio de prohibir el uso de divisas, en un intento de estabilizar el valor del recién creado dólar zimbabuense, ha dificultado aún más a las empresas la importación de mercancías del extranjero.

«Tuvimos una oportunidad cuando Mugabe dejó el poder», dijo Kipson Gundani, economista jefe de la Cámara Nacional de Comercio de Zimbabue. «Pero perdimos esa ventana.»

El Sr. Mnangagwa niega que la culpa es de su propia administración. En una entrevista, culpó de la mala gestión del agua a políticos locales de los partidos de la oposición, como el Sr. Gomba, alcalde de Harare. El gobierno nacional está en proceso de obtener un préstamo de US$71 millones (S$97,73 millones) del gobierno chino para renovar el sistema de agua de Zimbabwe, dijo el Sr. Mnangagwa.

«Cuando eso esté hecho,» dijo, «las obras comenzarán.» Pero el historial de las autoridades no es muy prometedor. La construcción de una nueva presa, propuesta por primera vez durante los primeros años del mandato del Sr. Mugabe, se ha retrasado repetidamente. Los pozos de sondeo municipales rotos a menudo se dejan sin reemplazar. Y la construcción excesiva de viviendas informales en los límites de la ciudad ha llevado al uso excesivo de manantiales y pozos por la afluencia de nuevos residentes.

En un manantial en los matorrales de los límites del sur de Harare, el agua de esta semana se había reducido a un chorrito, lo que obligó a los residentes a esperar unas tres horas para llenar sus cubos.

Por estas fechas el año pasado, dijeron varios residentes, el mismo proceso tomó sólo unos minutos. Pero desde entonces, una perforación municipal en un municipio cercano se rompió -todavía no ha sido reemplazada- y varios pozos se secaron, lo que obligó a más residentes a caminar hasta la fuente más lejana.

«Siempre tenemos problemas con la escasez de agua», dijo Patience Chiwakata, una agricultora de subsistencia de 35 años. «Pero este año es mucho peor.»

Las escenas más desesperadas de esta semana fueron las de los asentamientos más formales cercanos al centro de la ciudad, donde las esperas fueron mucho más largas y donde estallaron las refriegas después de que algunos trataron de forzar el paso al frente.

Los residentes dijeron que lavaban menos, bebían menos y se aliviaban menos. Muchos se toman tiempo libre del trabajo para asegurarse de que sus familias tengan suficiente agua.

La Sra. Kaitano, la mayorista de vaqueros, sólo había podido llevar su ropa al mercado una vez desde que los grifos se secaron por última vez, perdiendo alrededor de una semana de ingresos. Su amiga, la Sra. Susan Chinoda, permitió a sus tres hijos sólo una taza de agua potable al día y un descanso para ir al baño.

«Estamos seriamente restringidos a vivir nuestras vidas», dijo la Sra. Chinoda, de 32 años. «El agua es vida».

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