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En el concurso de ortografía, el sonido más común es el más difícil

WASHINGTON: La palabra que noqueó a la subcampeona Naysa Modi en el Concurso Nacional de Deletreo Scripps del año pasado fue «Bewusstseinslage», una de esas palabras llamativas, que suenan imposibles, derivadas del alemán y que hacen que la audiencia se quede boquiabierta cuando se anuncian.
Naysa cree que la palabra aparentemente mundana que la noqueó el año anterior fue igual de intimidante, si no más.

Para los deletreadores que se reunirán a partir del lunes en un centro de convenciones a las afueras de Washington para la competencia de este año, un sonido poco llamativo es la causa de su angustia, sus noches de insomnio, sus recuerdos de toda la vida del fracaso.

Es el sonido más común en el idioma inglés, representado en el diccionario por una «e» al revés, un trozo gris de mortero lingüístico.
Para los no iniciados, suena como «Uh.» Los deletreadores lo conocen por su propio nombre: el schwa.
«Es la perdición de la existencia de todo deletreador», dijo Naysa. «Es lo que odiamos».
El schwa cae sólo sobre sílabas sin acentuar. Cualquier vocal puede hacer el sonido, y también la «y». A veces un schwa puede aparecer donde las vocales temen pisar: Piensa en la segunda sílaba de la palabra «ritmo». Y sólo en inglés puede un solo sonido ser tan versátil.
«Es por eso que hay abejas deletreando en inglés y no en otro idioma», dijo Peter Sokolowski, un lexicógrafo de Merriam-Webster que asiste regularmente a las abejas.
En lenguas románicas como el francés y el español, las vocales son predecibles. Las mismas letras rara vez producen sonidos diferentes. Sokolowski cita el ejemplo de «banana» – en español los tres sonidos «a» son idénticos, pero en inglés, debido a que el énfasis recae en la sílaba media, el primero y el tercer sonido «a»’ se convierten en schwas.

Y como el inglés absorbe palabras de todos los idiomas, las palabras con ortografía obvia en su lengua materna pueden volverse misteriosas.
Expertos lingüísticos como Sokolowski o ex-escritores como Scott Remer, quien obtuvo el cuarto lugar en 2008 y luego escribió un libro, «Palabras de Sabiduría», para guiar a los deletreadores de alto nivel, pueden sentir el malestar provocado por un schwa desconocido.

«Por lo general, se puede saber cuándo están probando a los niños en el schwa y a menudo se puede saber cuándo los niños están sorprendidos», dijo Remer, de 25 años, que entrena a los deletreadores además de su trabajo diario en el Consejo de Relaciones Exteriores. «La gran mayoría de los casos en los que los niños deletrean mal se debe al schwa.»

Naysa, una niña de 13 años de edad de Frisco, Texas, que este año regresará para una última grieta en la abeja, quedó en séptimo lugar hace dos años con la palabra «marasmo», que significa una condición de desnutrición crónica. Se fue con una «e»’ para la primera vocal. Si la palabra se escribiera de esa manera, la pronunciación sería exactamente la misma.

«Conocía la palabra. Conocía la palabra. Lo había oído antes, conocía su definición, pero olvidé ese schwa en ese segundo», dijo Naysa.
Por un tiempo, se despertaba por la noche pensando en ello.
«Con el tiempo, seguirá doliendo, pero uno deja de pensar en ello, pero cuando pienso en ello, me molesta mucho, mucho, mucho, porque obviamente es’m-a'», dijo Naysa. «¿Cómo pude ser tan estúpido?» Los deletreadores tienen una variedad de técnicas para tratar con el schwa, pero nada es infalible.
Sylvie Lamontagne, de 16 años, dos veces finalista y entrenadora de cinco deletreadores en la competencia de este año, dijo que aconseja a sus estudiantes que comiencen con el idioma de origen al evaluar cuál es la vocal más probable.

«Las palabras griegas tienen’o’, las latinas tienen’i’, pero no siempre se sostienen y agregan otra capa de confusión», dijo Sylvie. «Es un desastre».
Anisha Rao, de Corona, California, que empató en el décimo lugar en la competencia del año pasado, dijo que se ocupa de los schwas difíciles a la antigua: la memorización de memoria.
«A la gente no le gusta hablar de ello», dijo Anisha, que tiene 13 años y volverá a competir este año, «pero a veces la mejor manera es simplemente memorizar la palabra».

Schwas puede ser aún más confuso cuando Scripps, en las últimas rondas de la abeja, busca en el diccionario palabras con idiomas de origen que son oscuros o desconocidos, o palabras que se originaron como marcas registradas.
«Como regla general, a menudo las marcas registradas y las palabras de idiomas desconocidos que podrían parecer más cortas, podrían parecer más fáciles, en realidad son muy difíciles», dijo Sylvie. «Estás en la oscuridad. Tienes que hacer lo que puedas para juntarlo con información muy limitada».

El schwa es una gran razón por la que, a pesar de toda la charla sobre los favoritos de antes de la abeja como Naysa, no hay cosas seguras. Por cada Vanya Shivashankar, que en 2015 reclamó un título que parecía predestinado, hay un Karthik Nemmani, el campeón del año pasado que entró a través del nuevo programa de comodines de la abeja.
Los wild cards, que pagan su propio camino en la abeja en lugar de ganar competiciones regionales y ganar patrocinios, regresan este año, y la abeja es más grande que nunca con 565 competidores.
El campo también es profundo, con 11 deletreadores que regresaron a las finales del año pasado en horario estelar. Naysa cree que la suerte es un factor más grande de lo que nadie se da cuenta en las rondas finales y se pone nervioso ante la sugerencia de que el título es suyo para perder.

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