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El rompecabezas de la antigua cirugía cerebral

Durante gran parte de la prehistoria humana, la gente de todo el mundo practicaba la trepanación: un procedimiento quirúrgico tosco que consiste en hacer un agujero en el cráneo de una persona viva, ya sea perforando, cortando o raspando capas de hueso con un instrumento afilado.

Hasta la fecha, miles de cráneos con signos de trepanación han sido desenterrados en sitios arqueológicos de todo el mundo.

Pero a pesar de su aparente importancia, los científicos aún no están completamente de acuerdo en por qué nuestros antepasados realizaron la trepanación.

Los relatos antropológicos de las trepanaciones del siglo XX en África y la Polinesia sugieren que, al menos en estos casos, la trepanación se realizó para tratar el dolor, por ejemplo, el dolor causado por un traumatismo craneal o una enfermedad neurológica.

La trepanación también puede haber tenido un propósito similar en la prehistoria. Muchos cráneos trepanados muestran signos de lesiones craneales o enfermedades neurológicas, a menudo en la misma región del cráneo donde se hizo el agujero de trepanación.

Pero además de utilizarse para tratar afecciones médicas, los investigadores han sospechado durante mucho tiempo que los humanos antiguos realizaban la trepanación por una razón muy diferente: el ritual.

Las primeras evidencias de trepanación datan de hace unos 7.000 años. Se practicaba en lugares tan diversos como la antigua Grecia, América del Norte y del Sur, África, Polinesia y el Lejano Oriente. La gente probablemente desarrolló la práctica de forma independiente en varios lugares.

Los arqueólogos han encontrado algunas de las mejores pruebas de trepanación ritual jamás descubiertas

La trepanación había sido abandonada por la mayoría de las culturas a finales de la Edad Media, pero la práctica todavía se llevaba a cabo en algunas partes aisladas de África y la Polinesia hasta principios del siglo XX.

Desde que se publicaron los primeros estudios científicos sobre la trepanación en el siglo XIX, los estudiosos han seguido argumentando que los humanos antiguos a veces realizaban la trepanación para permitir el paso de los espíritus dentro o fuera del cuerpo, o como parte de un rito de iniciación.

Sin embargo, es difícil obtener evidencia convincente. Es casi imposible descartar por completo la posibilidad de que se haya realizado una trepanación por razones médicas, ya que algunas condiciones cerebrales no dejan rastro en el cráneo.

Sin embargo, en un pequeño rincón de Rusia los arqueólogos han encontrado algunas de las mejores pruebas de la trepanación ritual jamás descubierta.

Trepanned skull (Credit: The German Archaeological Institute (DAI), Julia Gresky)

La historia comienza en 1997. Los arqueólogos estaban excavando un cementerio prehistórico cerca de la ciudad de Rostov del Don, en el extremo sur de Rusia, cerca de la parte norte del Mar Negro.

El sitio contenía los restos esqueléticos de 35 seres humanos, distribuidos en 20 tumbas separadas. Basándose en el estilo de los entierros, los arqueólogos sabían que databan de entre 5.000 y 3.000 a.C. aproximadamente, un período conocido como el Calcolítico o «Edad del Cobre».

Menos del 1% de todas las trepanaciones registradas se encuentran por encima del punto obelión.

Una de las tumbas contenía los esqueletos de cinco adultos -dos mujeres y tres hombres- junto con un niño de entre uno y dos años de edad y una niña de mediana edad.

Encontrar múltiples esqueletos en la misma tumba prehistórica no es particularmente inusual. Pero lo que se les había hecho a sus cráneos era: las dos mujeres, dos de los hombres y la adolescente habían sido todos trepanados.

Cada uno de sus cráneos contenía un solo agujero, de varios centímetros de ancho y de forma aproximadamente elipsoidal, con signos de raspaduras en los bordes. El cráneo del tercer hombre contenía una depresión que también mostraba evidencia de haber sido tallado, pero no un agujero real. Sólo que el cráneo del infante estaba intacto.

La tarea de analizar el contenido de la tumba recayó en Elena Batieva, una antropóloga que actualmente trabaja en la Universidad Federal del Sur, en Rostov del Don, Rusia. Inmediatamente reconoció los agujeros como trepanaciones, y pronto se dio cuenta de que estas trepanaciones eran inusuales.

Todas ellas se habían realizado en casi exactamente el mismo lugar: un punto en el cráneo llamado «obelión». El obelión se encuentra en la parte superior del cráneo y hacia atrás, más o menos donde se puede recoger una cola de caballo alta.

Abrir el cráneo en este lugar habría arriesgado una hemorragia mayor y la muerte.

Menos del 1% de todas las trepanaciones registradas se encuentran por encima del punto obelión. Además, Batieva sabía que tales trepanaciones eran aún menos comunes en la antigua Rusia. Por lo que ella sabía en ese momento, sólo se registró otro caso de una trepanación de obelión: un cráneo desenterrado en 1974 en un yacimiento arqueológico notablemente cercano al que estaba excavando.

Claramente, encontrar incluso una sola trepanación de obelión es notable. Pero Batieva tenía cinco, todos ellos enterrados en la misma tumba. Esto no tenía ni tiene precedentes.

Hay una buena razón por la que la trepanación del obelión es poco común: es muy peligrosa.

El punto de obelión se localiza directamente encima del seno sagital superior, donde la sangre del cerebro se acumula antes de fluir hacia las principales venas salientes del cerebro. Abrir el cráneo en este lugar habría arriesgado una hemorragia mayor y la muerte.

Esto sugiere que los habitantes de la Edad del Cobre de Rusia deben haber tenido una buena razón para realizar tales procedimientos de trepanación. Sin embargo, ninguno de los cráneos mostraba signos de haber sufrido alguna lesión o enfermedad, antes o después de la trepanación.

Entre los 137 cráneos, encontraron nueve con agujeros visibles

En otras palabras, parecía como si todas estas personas estuvieran trepanadas mientras estaban completamente sanas. ¿Su trepanación era evidencia de algún tipo de ritual?

Era una posibilidad intrigante. Sin embargo, Batieva tuvo que dejar el rastro. Tenía muchos más esqueletos que analizar desde todas partes del sur de Rusia, y no podía permitirse el lujo de desviarse por unos pocos cráneos, por muy enigmáticos que fueran.

Antes de darse por vencida, Batieva decidió buscar en los registros arqueológicos inéditos de Rusia, en caso de que se descubrieran otras extrañas trepanaciones de obelión que no se hubieran reportado.

Sorprendentemente, obtuvo dos resultados. Los cráneos de dos mujeres jóvenes con trepanaciones de obelión habían sido descubiertos años antes: uno en 1980 y otro en 1992. Cada uno de ellos había sido desenterrado a menos de 50 km de Rostov del Don, y ninguno de ellos mostraba signos de haber sido trepanado por razones médicas.

Esto le dio a Batieva un gran total de ocho cráneos inusuales, todos agrupados en una pequeña región del sur de Rusia y potencialmente todos de la misma edad. Una década más tarde, salieron a la luz aún más.

A trepanned skeleton (Credit: Mihajlo Maricic/Alamy)

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