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Caracol de tierra de las Bermudas: Un animal ‘de vuelta a la vida’.

Miles de caracoles en peligro crítico de extinción han sido liberados en la naturaleza después de haber sido rescatados del borde de la extinción, con un poco de ayuda de un zoológico británico.

Se cree que el caracol terrestre de las Bermudas desapareció durante muchos años hasta que apareció una concha vacía en la capital del territorio, Hamilton.

Luego se encontraron caracoles vivos entre la basura en un callejón cercano.

Algunos fueron llevados al zoológico de Chester para un programa de cría único.

Más de 4.000 caracoles criados en el zoológico han sido devueltos a la isla y liberados.

Muchos más caracoles en cautiverio pronto serán devueltos a su tierra natal para ayudar a dar a la especie una nueva vida.

Mark Outerbridge, un ecologista de vida silvestre del gobierno de las Bermudas, dijo que el caracol era una «especie de Lázaro», que se consideraba extinta no hace mucho tiempo.

Luego, en 2014, un hombre entró en su oficina de la capital, Hamilton, con una concha de caracol fresca.

«Resultó que, sí, se trataba de hecho del caracol terrestre de las Bermudas, una especie que creímos que se había extinguido 40 años antes», dijo.

«Regresó al día siguiente con uno nuevo, uno vivo en la mano, y así fue como me metí en este proyecto de conservación.»

Una pequeña pero próspera población de caracoles terrestres fue descubierta detrás de un restaurante. Los gasterópodos vivían entre la basura -específicamente dentro de bolsas de plástico desechables- en un «callejón húmedo y húmedo», rodeado de edificios de cuatro pisos.

The alleyway where the snails were rediscovered

El agua que goteaba de las unidades de aire acondicionado había creado un ambiente donde los animales podían sobrevivir sin ser vistos.

«Resultó que las bolsas de plástico eran uno de los lugares preferidos de estos caracoles, porque por supuesto retenían la humedad de la mejor manera – y los caracoles son muy vulnerables a la desecación», dijo el Dr. Outerbridge.

«Y cuando empezamos a recoger estas bolsas de plástico y desplegarlas, literalmente contenían cientos de juveniles y caracoles del tamaño de una cría».

Algunas de las crías fueron llevadas en cautiverio para la reproducción. Sus crías fueron luego enviadas al Zoológico de Chester y a la Sociedad Zoológica de Londres, donde los científicos pudieron establecer colonias.

Resulta que los caracoles son criadores prolíficos en cautiverio, con miles de caracoles criados en cuestión de años.

«En el último recuento tenemos alrededor de 13.000 caracoles – probablemente tenemos más que eso, han tenido muchos bebés desde entonces», dijo Amber Flewitt, del zoológico de Chester, que cuida de los caracoles.

El secreto del éxito de la cría, dijo, era la buena tierra y sus alimentos favoritos, entre los que se incluyen la batata y la lechuga.

Miles de caracoles del zoológico de Chester han sido devueltos a las Bermudas para su liberación en reservas naturales.

Se cree que a los caracoles les va bien en su nuevo hogar.

Snails

El Dr. Gerardo García, del zoológico de Chester, dijo que, después de tres años de intenso trabajo, el zoológico se enorgullecía de ver que los caracoles regresaban a casa.

«Este es un animal que ha estado en este planeta durante mucho tiempo y simplemente no estábamos preparados para sentarnos y ver cómo se pierden para siempre cuando sabíamos que podríamos ser capaces de proporcionar un salvavidas», dijo.

El caracol terrestre de las Bermudas es único en el país y forma parte de un antiguo linaje de caracoles terrestres que se remonta a más de un millón de años.

La población, que antes era abundante en las islas que conforman el territorio de las Bermudas, sufrió un dramático declive durante el siglo XX, tras haber sido acosada por caracoles asesinos invasores.

Los caracoles han sido liberados en una reserva natural en el norte de la Isla Nonsuch, que tiene hábitats favorables para los caracoles y no hay evidencia de los principales depredadores que casi causan la muerte del animal.

Se unirán a una pequeña población silvestre, estimada en unos pocos cientos de individuos. Esto hace que la especie sea más rara en estado salvaje que el panda gigante o el gorila de montaña, según el zoológico de Chester.

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Algunos individuos en cautiverio han sido equipados con marcas fluorescentes para monitorear su recuperación en el medio silvestre.

«No sólo escaparon del hacha de la extinción, sino que se han recuperado tan bien en cautiverio a través de la reproducción que ahora lo que estamos haciendo es identificar las islas de las Bermudas que no tienen depredadores y reintroducirlos en esas islas, y nuestras expectativas son muy altas de que les vaya bien», dijo el Dr. Outerbridge.

En el caso de esta especie, se trataba de tener que mirar literalmente bajo cada roca y cada tronco antes de descartar al animal, añadió.

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