Curiosidades

El día en el que el mundo de los dinosaurios se desmoronó

Los científicos tienen un registro del peor día de la Tierra; ciertamente el peor día en los últimos 66 millones de años.

Se trata de una sección de roca de 130 metros de profundidad perforada desde debajo del Golfo de México.

Estos son sedimentos que fueron depositados en los segundos a horas después de que un enorme asteroide se estrelló contra el planeta.

Usted conocerá el evento del que estamos hablando – el que los investigadores ahora creen que fue responsable de la muerte de los dinosaurios y el surgimiento de los mamíferos.

El relato de alta resolución de esta catástrofe fue recuperado por un equipo dirigido por el Reino Unido y los Estados Unidos, que pasó varias semanas en 2016 perforando en lo que queda del cráter producido por el impacto.

Hoy en día, esta estructura de 200 km de ancho está situada debajo de la Península de Yucatán, en México, con sus partes centrales mejor conservadas a poca distancia del puerto de Chicxulub.

El equipo sacó un gran núcleo de roca, pero es una sección particular de 130 metros de largo que esencialmente documenta el primer día de lo que los geólogos llaman la Era Cenozoica, o como a algunos les gusta llamarla: la Era de los Mamíferos.

Un objeto de 12 km de ancho cavó un agujero en la corteza terrestre de 100 km de diámetro y 30 km de profundidad.


Este cuenco se derrumbó, dejando un cráter de 200 km de diámetro y unos pocos km de profundidad.


El centro del cráter rebotó y se derrumbó de nuevo, produciendo un anillo interior.


Hoy en día, gran parte del cráter está enterrado en alta mar, bajo 600 metros de sedimentos.


En tierra, está cubierto de piedra caliza, pero su borde está trazado por un arco de sumideros.

Cenote

La sección es un revoltijo de pesadilla de material destrozado, pero su contenido está organizado de tal manera que los científicos dicen que pueden discernir una narrativa clara.

La parte inferior, de unos 20 m, está dominada por escombros vidriosos. Esta es la roca que fue derretida por el calor y la presión del impacto. Atravesó la base del cráter en los siguientes segundos y minutos.

Esto entonces hace la transición a una gran cantidad de roca de fundido fragmentada – el resultado de explosiones a medida que el agua se precipitaba a través del material caliente.

El agua provenía del mar poco profundo que cubría la zona en ese momento. Habría sido empujado temporalmente fuera del camino por el impacto, pero cuando regresó y entró en contacto con la roca de asar, habría desencadenado reacciones violentas. Algo similar ocurre en los volcanes donde el magma interactúa con el agua de mar.

Esta fase cubre desde los primeros minutos hasta una hora. Pero el agua sigue llegando, llenando el cráter, y los 80-90m superiores de la sección central están construidos con todos los escombros que había en esta agua y que finalmente llovió. Fragmentos más grandes, seguidos inicialmente por un material cada vez más fino.

El plazo para ello es las primeras horas después del impacto.

Y luego, justo en la parte superior de la sección central de 130m hay evidencia de un tsunami. Todos los sedimentos se sumergen en una dirección y su organización sugiere que fueron depositados en un evento de alta energía.

Los científicos dicen que el impacto habría generado un pulso de ola gigante que se habría estrellado contra las costas a cientos de kilómetros del cráter. Pero este tren hacia afuera también habría tenido un pulso de retorno y son los escombros transportados en este tsunami los que cubren la parte superior de la secuencia de rocas.

«Todo esto sigue siendo el primer día», dice el profesor Sean Gulick, de la Universidad de Texas en Austin. «Los tsunamis se mueven a la velocidad de un avión a reacción. Veinticuatro horas es una cantidad generosa de tiempo para que las olas se muevan y vuelvan a entrar», dijo a BBC News.

El equipo del Prof. Gulick confía en la interpretación del tsunami porque entremezclados con los depósitos están los marcadores de suelo y el carbón – evidencia de los grandes incendios que se habrían desencadenado en las masas terrestres cercanas por el calor del impacto – todos traídos de vuelta al cráter por el pulso de la ola que regresa.

Sorprendentemente, lo que el equipo no ve en ninguna parte del núcleo de 130 metros es ninguna evidencia de rocas que contengan azufre. Esto es sorprendente porque el asteroide habría chocado con un fondo marino compuesto quizá de un tercio a la mitad por minerales que contienen azufre, como el yeso.

Por alguna razón, el azufre debe haber sido preferentemente expulsado o vaporizado. Pero esto sólo sirve para apoyar la teoría popular de cómo los dinosaurios se enfrentaron a su desaparición.

Tanto azufre mezclado con agua e inyectado en el cielo habría enfriado dramáticamente el clima, haciendo de la vida una lucha para todo tipo de vida vegetal y animal.

«Hubo un modelo climático global con sólo cien gigatoneladas (mil millones de toneladas) de azufre inyectadas en la atmósfera y que produjo un enfriamiento de 25C durante al menos 15 años, lo que pone a la mayor parte del planeta bajo cero», dijo el profesor Gulick.

«Y la estimación conservadora de la cantidad de azufre liberada en 325 gigatoneladas. Eso es un orden de magnitud mayor que el que se obtendría de cualquier volcán como el Krakatau, que también puede enfriar el clima por un corto período».

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